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中国逐渐垄断稀土资源,美国压力山大

[ 2017-09-12 ] 来源于: 新材料在线

现代生活紧紧依赖着稀土,即使你难以察觉。比如,智能手机和电视明亮锐利的LED显示屏,厨房里的节能灯泡,笔记本电脑的光盘驱动器,车辆的动力转向全部依靠元素周期表上的17种稀土元素。

稀土实际上并不罕见,地球上的稀土元素比铜或铅还要多,但它们极难开采,因为开采价格高昂。自上世纪90年代以来中国一直主导着稀土的开采,在中国南部世界上最大的稀土矿,开采量占到世界总产量的85%至95%。2010年,中国大幅削减稀土出口,引发了全球稀土价格上涨。

现在,中国领导要进一步加强对稀土贸易的控制,他们将要购买美国经营的稀土矿。在拉斯维加斯的加利福尼亚沙漠南部的芒廷山口煤矿,在1965到1985年之间,开采了大量的稀土。在这一点上,中国占据了全球的大量稀土产量。芒廷山口从2002到2012停止了运营,因为它难以与中国同行竞争,中国的稀土更加便宜。从2012到2015的短暂复兴后,2016芒廷山口彻底关闭,Molycorp公司也申请破产。

去年六月,一个自称与中国政府有关的投资者集团以2050万美元收购了该矿,击败了包括矿产战略企业家Tom Clarke在内的美国竞购者。

“我认为,让中国的相关组织收购稀土矿这个决定极其愚蠢,” 美国繁荣联盟研究主任Jeff Ferry说,Ferry集团呼吁美国政府在国家和经济安全基础上阻止芒廷山口稀土矿出售。

确实,稀土对美国军事技术至关重要。像钇这样的元素用于原子电池,用来引导导弹。载人飞机和无人飞机的电气系统也是用稀土磁铁驱动的。用于制造现代喷气发动机和火箭鼻的轻质太空材料都依赖于稀土元素组成的稳定化合物。

五月,美国中央情报局局长Mike Pompeo告诉参议院的一个委员,外国控制美国稀土是一个非常现实的问题。

Ferry说,联邦政府现在应该采取行动,来阻止美国外国投资委员会(Cfius)通过这项决意。美国外国投资委员会是一个跨部门委员会,负责保护重大的国家安全利益。它最近否决了美国半导体公司出售给中国投资者的提议,并考虑采取类似的行动阻止中国收购速汇金。

以国家安全为由,政府应该停止这项稀土交易,并且,Ferry认为Cfius应该扩大其任务,防止外国垄断了这些重要原材料,消除美国工业的潜在的经济危害。 

他说:“事实上,几乎所有形式的现代电子产品都使用稀土,无论是智能手机和风力发电机中的大型电机,还是最新一代电动汽车中的小型电机。我们谈论的产业,很可能受到稀土影响,这些产业达到了几十个甚至是上千亿美元的资产。”

稀土具有许多独特的性能,如磁性、发光和轻质,高强度。Anade Reno是内华达大学里诺校区的稀土化学家,在那里她研究稀土元素的发光性能。最早的彩电使用铕和铽等稀土元素来制造红色和绿色的光,而今天的LED和OLED显示器也是由稀土元素构成的,它们发光效率颜色纯度更高。

但Bettencourt Dias说,最大的和最重要的REEs工业应用是磁铁,尤其是钕磁铁。风力涡轮机使用巨大的钕磁铁作为发电机,而较小的钕磁铁则被应用在计算机硬盘驱动器和汽车上,比如电动车窗和扬声器。

REEs存在高科技工业应用的替代品,但它们的效率更低,价格更贵。Bettencourt-Dias说,电子产品的回收再利用可替代稀土,但拆解智能手机和电视,化学分离稀土元素的难度和价格,远远大于从中国采购原材料。

现实是,现在和未来的许多技术都依赖稀土——尤其是电动汽车的发动机和电池。

“如果有人想停止使用电动工具,那么,我们可以停止使用稀土,”Bettencourt Dias说,“但我不认为这会发生。”

根据美国地质勘探局的调查,2016年美国进口了约12600吨稀土化合物和金属,而且几乎都是来自于中国。虽然美国也从日本、法国等国家购买某些化合物和零部件,但大部分进口矿物原料来自中国。

美国地质勘探局报告,2016全球稀土开采量为126000吨,中国的开采至少105000吨,占总数的83%。但这没有考虑到中国境内非法经营的稀土矿。官方统计数据显示,澳大利亚的产量为14000吨,占总产量的11%。

芒廷山口矿于2015投产,开采量为5900吨,不到全球稀土产量的5%。但是,即使生产的那一小部分稀土也能使美国获得资源独立,以保护盟国的重要国防和经济利益。

“我不认为我的所有问题都能解决,” Ferry说,“但这是我们朝着正确方向迈出的一步。”

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